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Découverte d’HR 5171, une étoile 1300 fois plus grosse que le soleil

Des scientifiques ont eu la surprise de découvrir une étoile 1300 fois plus grosse que le soleil et un million de fois plus lumineuse. La taille de l’étoile nommée HR 5171 les a tellement étonné qu’ils ont d’abord pensé avoir fait une erreur dans leurs calculs. Ils ont cependant dû se rendre à l’évidence, la grandeur de cette étoile qui aurait doublé depuis les années 1960 est bien réelle. Elle représente, à ce jour, une des étoiles les plus imposantes de la Voie lactée.

C’est en explorant le ciel avec l’interféromètre du Very Large Telescope (VLT) de l’Observatoire européen austral (ESO) situé au Chili, qu’Olivier Chesneau, de l’observatoire de la Côte d’Azur, et ses collègues ont aperçu l’étoile HR 5171 qui est visible à l’oeil nu et ont pris la mesure de sa dimension. Sa taille semblait tellement gigantesque que les spécialistes ont dans un premier temps penser que le calcul de la distance qui les séparait de cette étoile n’était pas correct. Des nouvelles mesures ont pourtant permis de mettre en évidence qu’HR 5171 était bien à 12 000 années-lumière de nous.

HR 5171 défie toutes les lois habituellement admises en astronomie puisque cette étoile de la catégorie des hypergéantes jaunes est deux à trois fois plus grosse que la limite théorique qu’on admet en général. Les spécialistes ont également constaté, en analysant les données historiques de luminosité, qu’elle aurait doublé de taille depuis les années 1960 et les astronomes ont ainsi pu assister à une phase d’expansion rare et violente.

Alors qu’il n’existe actuellement qu’une quinzaine d’hypergéantes jaunes dans la galaxie, un phénomène qui est un « stade très court (au niveau de l’échelle astronomique) de la vie de certaines étoiles supermassives, ces étoiles terminent leur vie en s’effondrant sur elles-mêmes et en explosant.

Pour le moment cependant, cette étoile géante a pu être observée par les astronomes : placée au cœur du Système solaire, elle contiendrait en son sein les orbites de Mercure, Vénus, la Terre, Mars et Jupiter!

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